– Midt i blinken for Trump

Med USA-lisensen i boks lover Bjørn Kjos tusenvis av nye arbeidsplasser i både Europa og USA. Allerede nå varsler lavprisgründeren at det til neste år kommer nye ruter, både over Atlanteren og til nye kontinenter.


<p><b>JULEGAVE PÅ FORSKUDD:</b> Etter at det ble kjent at amerikanske myndigheter gir konsernsjef Bjørn Kjos flylisensen han har søkt om for Norwegians irske langdistanseselskap, gjorde Norwegian-aksjen et kraftig byks på over 10 prosent på Oslo Børs.</p>

JULEGAVE PÅ FORSKUDD: Etter at det ble kjent at amerikanske myndigheter gir konsernsjef Bjørn Kjos flylisensen han har søkt om for Norwegians irske langdistanseselskap, gjorde Norwegian-aksjen et kraftig byks på over 10 prosent på Oslo Børs.

Rettelse: Artikkelen er oppdatert med informasjon om at president Obama ikke har tenkt til å legge ned veto mot Norwegian Air Internationals flylisens.

På tampen av forrige uke fikk Norwegian-sjef Bjørn Kjos svaret han har gått og ventet på i tre år: Det amerikanske samferdselsdepartementet godtar søknaden til Norwegians irske langdistanseselskap om en trafikklisens til USA – en såkalt Foreign Air Carrier Permit.

Departementet skriver at beslutningen deres er endelig, og at de basert på omfattende juridiske vurderinger ikke kan nekte Norwegian innpass siden USA er bundet av Open Skies-avtalen med EU.

Det hvite hus har informert samferdselsdepartementet at president Obama ikke vil legge ned veto, så nå er alt på plass for Norwegians store ekspansjonsplaner ut av USA og Europa. Frem til nå har selskapet måttet basere langdistansevirksomheten sitt norske datterselskap, og ruter mellom USA og Europa, og Europa og Bangkok.

I et intervju med E24 mandag varsler Norwegian-sjef Bjørn Kjos at de med den amerikanske lisensen på plass kommer til å satse på nye ruter og nye kontinenter, åpne nye baser i USA og ansette 10.000 flere i årene fremover. Samtidig står han ved løftet om å ikke bruke asiatisk personale på ruter til USA.

– Frykter du at den påtroppende president Trump og hans nye samferdselsminister Elaine Chao kan komme til å endre på vedtaket eller gå mot dere på en annen måte?

– Trump ønsker amerikanske arbeidsplasser, og vi er det eneste europeiske flyselskapet som ansetter i USA (piloter og kabinpersonale, journ.anm.). I tillegg kommer vi jo til å fly masse turister til USA, så dette er midt i blinken for Trump, sier Kjos til E24.

– Vi kommer nå til å etablere mange flere baser i USA. Vi har bestillinger på 220 fly og regner med å ha 3.000 piloter og 7.000 kabinansatte fremover, hvorav en stor del bli i USA, sier Norwegians konsernsjef videre.

De tallene er basert på at Norwegian innen fem år vil ha 200 fly i flåten, og at de dermed regner med å måtte ansette rundt 1.500 nye piloter og 3.600 kabinansatte mer enn i dag.

Kjos og Norwegian har hatt flere møter med amerikanske myndigheter, men ifølge Kjos har de ikke snakket med Donald Trump eller noen på hans team ennå.

Til nyhetsbyrået Reuters sier Kjos mandag at «det ikke er tvil om at vi trenger flere fly etter dette» og at han regner med å legge inn flere bestillinger hos Boeing og Airbus.

Vil satse i USA og nye kontinenter neste år

Ingen andre flyselskap har vært i nærheten av å måtte vente så lenge på en amerikansk lisens som Norwegian har. Med godkjennelsen i boks kan Bjørn Kjos nå se fremover, og han sier at det ikke vil ta lang tid før vi kommer til å se effektene av beslutningen:

– Dette har vært en lang kamp, og effekten vil slå ut allerede fra sommeren. Vi kommer nå til å lansere nye ruter fra Irland, Skottland og England mot basene våre i USA, sier Kjos.

– Vil vi nå se at dere ekspanderer utover rutene til USA og Bangkok?

– Ja, og nå kan vi legge planene for det, sier Kjos og legger til at disse rutene vil begynne å bli lansert fra og med vintersesongen 2017/2018.

Han sier det ikke er mulig å lansere ruter før det fordi man er avhengig av å forhåndsselge en del billetter i god tid.

– De aller fleste av langdistanseflyene vi mottar neste år er allerede satt i produksjon fra Paris, Barcelona og de andre langdistansebasene. Nå blir det interessant å se om vi får til ruter til nye kontinenter med de siste av de nye flyene som blir levert neste år, sier Kjos, som i oktober dro til Sør-Amerika for å undersøke muligheten for nye ruter til regionen.

Varsler billigere billetter

Etter at Norwegian søkte om en amerikansk flylisens for sitt irske datterselskap valgte de også å søke for sitt britiske datterselskap. Kjos ønsker fortsatt at den britiske virksomheten skal ha sin egen amerikanske lisens:

– Absolutt. Det kommer av at det er en del spesielle, og store, ruter fra London som ikke dekkes av EU-avtalene. Det inkluderer både India og Sør-Afrika, sier Kjos og fortsetter:

– Asia er også veldig interessant, og særlig India. Men for å fly dit må vi ha en britisk lisens, sier han.

For å kunne bruke flyene til å fly både til India og USA med base i England, må han derfor også ha et britisk selskap. London er en viktig nøkkel for Kjos fremover. For det første har de nå en rekke USA-ruter til basen i London med en rekke ruter videre til andre byer i Europa. Når dette kan kobles opp mot flyginger til andre kontinenter er det et stort vekstpotensial.

Kjos sier at billettprisene skal ned, blant annet med de nye Boeing 737–800 Max-flyene som han har bestilt. De er mindre (én midtgang) enn Dreamliner-flyene, men har lenger rekkevidde enn de tradisjonelle 737-flyene som brukes internt i Europa. Dermed kan Kjos for eksempel fly fra Vestlandet og Storbritannia til Østkysten av USA, eller fra Europa til India.

– Billettene blir billigere fremover, og særlig med Max-flyene, for da slipper vi å fly til de største og dyre flyplassene, sier Kjos.

Kjos og Norwegian legger opp til å basere Max-flyene i USA på to nye baser som skal opprettes. Selskapet har blant annet snakket om en ny base på en mindre flyplass nord for New York som sannsynlig.

Mandag sier Kjos at han også vil gjenoppta arbeidet med å få åpnet en ny base på vestkysten av USA, trolig rundt Los Angeles. Denne vil betjene langdistanseflyene av typen Dreamliner.

Saken fortsetter under annonsen.

– Dyrere å bruke asiatisk personale

I juni i fjor, da Norwegian hadde ventet halvannet år på svar på søknaden sin, sendte Bjørn Kjos et brev til den amerikanske samferdselsministeren der han beskrev hvordan selskapets sterke vekst og baser i USA gjorde det mulig å forplikte seg til kun å bruke europeiske eller amerikanske ansatte på flygingene over Atlanteren.

I tillegg sa han at Norwegians mål er at piloter og kabinpersonale skal være ansatt i Norwegian-konsernet, og ikke hos eksterne selskap, innen tre år etter at en base er etablert.

– Står du ved det løftet om at du skal bruke amerikanske og europeiske ansatte over Atlanteren?

– Det har vi sagt hele tiden at vi skal gjøre, med mindre det er noen spesielle, ekstraordinære forhold som plutselig dukker opp. For oss er det billigst å bruke ansatte i Europa og USA (på rutene over Atlanteren, journ.anm.). Vårt asiatiske crew er flinke, men de er mye dyrere å bruke over Atlanteren enn kollegaene i Europa og USA, sier Kjos.

I helgen har det nok en gang kommet kritikk om at luftfarten nå vil utvikle seg som shippingbransjen og at arbeidsplasser blir outsourcet.

Kjos minner om at med den voldsomme veksten selskapet har hatt ute i verden, vil det neste år være 15 prosent nordmenn og 85 prosent utlendinger som flyr for Norwegian hvis man ser hele virksomheten samlet sett.

– Det sier seg jo selv at det ikke er naturlig å bruke et norsk crew når vi skal fly mellom Los Angeles og London eller Paris og New York, sier Kjos.

Tror ikke konkurrenter og fagforeninger kan stoppe han nå

Gjennom den tre år lange saksbehandlingen til Norwegian har det haglet med beskyldninger fra alle kanter, og Norwegian har blitt anklaget for å drive med sosial dumping av flere av de store flyselskapene og fagforeninger.

Norwegian har hele tiden avvist dette på det sterkeste. Selskapet har også fått stor støtte fra reiselivsbransjen, flere politikere og andre flyselskap som Ryanair. Selskaper som British Airways og Finnair har reservert seg mot kritikken mot Norwegian, fordi de også har personale på baser utenfor sitt eget hjemland.

Amerikanske JetBlue har purret på myndighetene og advart mot forskjellsbehandling.

En annen pådriver for Norwegian har vært samferdselsminister Ketil Solvik-Olsen og EU-kommisjonen, som begge har bedt amerikanere avklare saken og ikke drøye ut tiden. Så sent som i forrige uke, bare timer før USAs samferdselsdepartement ga det endelige klarsignalet, varslet EU at de ville ta USA til retten for brudd på Open Skies-avtalen. Kjos roser nå EU-kommisjonens støtte.

– Det har vært en veldig viktig støtte. EU-kommisjonen ser det større bildet, nemlig fordelen av at folk flest kan reise til en rimelig penge, sier Kjos.

– Frykter du at fagforeninger eller de flyselskapene som er kritiske til dere vil velge å gå rettens vei for å stoppe dere?

– Nei. Da vil de i så fall ødelegge hele Open-Skies-avtalen, sier Kjos.

Han peker på avtalen mellom USA og EU som skal sikre at flyselskaper på begge sider av Atlanteren kan operere flyruter mellom de to regionene. Kjos minner også om at det var Open Skies-avtalen som gjorde det mulig for amerikanske selskaper å ekspandere kraftig til store flyplasser i Europa som Heathrow.

Kjos frykter ikke at godkjenningen nå Norwegian har fått vil gi han flere konkurrenter:

– Det er bare flott hvis andre setter i gang. Jo større innslag av lavprisselskaper jo bedre blir det for publikum. Det vil også dra opp volumene i markedet, sier Kjos.

Han tror fortsatt ikke han vil få noen europeiske lavpriskonkurrenter over Atlanteren på flere år:

– Det er få, om noen, europeiske lavprisselskaper som har langdistanse til USA på agendaen de neste årene. Vi vil heller samarbeide med EasyJet og Ryanair. De dekker mange ruter som vi ikke dekker, og sammen kan vi få mye feeder-trafikk, sier Kjos.

Vis kommentarer

Kjære kommentarfeltbruker!

Vi ønsker dine argumenter og meninger velkommen. Vær saklig og vis omtanke, mange leser det du skriver. Gjør debatten til en bedre opplevelse for både andre og deg selv.

Les mer om våre regler her.

Per Valebrokk, ansvarlig redaktør E24

På forsiden nå