Kampen mot kronprinsen: Frykter å bli drept av Saudi-Arabia

Dissidenten Iyad el-Baghdadi, som skjuler seg i Oslo, mener trusselen mot ham har vokst etter Saudi-Arabias «feilslåtte» børsnotering. Men kampen hans for demokrati i Midtøsten fortsetter i skyggene. – Økonomien vil avgjøre hvem som vinner.

Publisert:,

– For å være ærlig tenker jeg ikke for mye på sikkerheten min lenger. Jeg har akseptert ideen om at jeg ikke skal dø av alderdom, sier Iyad el-Baghdadi til E24.

Den profilerte kritikeren av Saudi-Arabia sier han samarbeidet med journalisten Jamal Khashoggi, som ble drept og partert av en dødsskvadron inne på det saudiske konsulatet i Istanbul i oktober 2018.

Kun én måned før drapet skulle el-Baghdadi angivelig møte Khashoggi i New York for å jobbe med «prosjekter på høyt nivå», men Khashoggi skal ha avlyst møtet.

– Jeg har egentlig aldri hatt tid til å sørge. Jeg forsto at det kun var et spørsmål om tid før de ville komme etter meg.

Nå lever den palestinske aktivisten, forfatteren og journalisten som politisk flyktning på skjult adresse i Norge. E24 har møtt ham flere ganger i Oslo.

El-Baghdadi sier han har fått formell politibeskyttelse etter at amerikanske CIA skal ha varslet PST om en mulig trussel mot livet hans.

– Etter drapet på Jamal Khashoggi gikk kampen mot Saudi-regimet inn i en ny fase. Etter den feilslåtte børsnoteringen av Saudi Aramco, ble situasjonen for dissidenter enda verre. Til slutt vil det være økonomien som avgjør hvem som vinner kampen, sier el-Baghdadi.

Saudi-Arabias ambassade i Oslo avviser el-Baghdadis beskyldninger. Les hele tilsvaret lenger ned i saken.

LEVER I SKJUL: Iyad el-Baghdadi lever som politisk flyktning på hemmelig adresse i Oslo.

Siv Dolmen / E24

Saudi-Arabias mektige kronprins, Mohammed bin Salman eller MBS, drømte om å notere oljeselskapet Saudi Aramco på New York-børsen med en verdsettelse på 2.000 milliarder dollar. Resultatet ble en lokal notering i Saudi-Arabia med en verdsettelse på 1.700 milliarder dollar.

– Selv den nåværende, lavere verdsettelsen er for høy. Mange av investorene er statlige fond fra Gulfen. Og det saudiske regimet ber sin egen befolkning kjøpe aksjer for å støtte nasjonen sin. MBS vil ikke godta noe mindre enn 2.000 milliarder dollar, sier el-Baghdadi.

På sikt spår han at økonomiske problemer vil føre til at kronprinsen vil «føle seg presset opp i et hjørne».

– Det er viktig å huske at diktatorer også gir løfter. MBS har fortsatt løfter. Han har fortsatt Saudi Aramco. Men når han går tom for løgner og dominobrikkene faller, vil han bare ha undertrykkelse.

SKEPTISK TIL KHASHOGGI: El-Baghadadi beskriver forholdet sitt til Jamal Khashoggi som «humpete». – Først så jeg på Khashoggi som en naiv sympatisør med Saudi-regimet. Men Den arabiske våren forandret ham virkelig.

Siv Dolmen / E24

– Spiller et spill bak kulissene

El-Baghdadi, som ble kjent på Twitter under Den arabiske våren, kom til Norge via Malaysia etter at han ble fengslet for sin aktivisme i De forente arabiske emirater i 2014.

Han sier at han ikke ønsker å avsløre detaljer om aktivismen sin i frykt for å bli avslørt, men sier at han er med i en gruppe som har fokusert på Saudi-Arabia som «den mektigste kraften mot demokrati i regionen».

– Vi spiller et spill bak kulissene med det saudiske regimet, og vi er nærmere dem enn de kanskje tror.

El-Baghdadi mener at Saudi-Arabias visjon for 2030, som skal åpne økonomien og oppheve noen sosiale forbud uten å innføre demokrati, fremstår som en selvmotsigelse.

– Én ting er å opprette en nesten perfekt politistat i et isolert land som Nord-Korea, men det virker motstridende å gjøre det når du prøver å skape et hypertilkoblet Silicon Valley i Midtøsten.

Men det grunnleggende problemet, ifølge aktivisten, er at «Saudi-regimet taper penger raskt».

Saudi-Arabias budsjett har gått med underskudd siden oljeprisen falt kraftig for drøye fem år siden. Myndighetene har klart å redusere underskuddet gradvis de siste årene, men forventer at underskuddet øker igjen i 2020 på grunn av lavere oljepris.

– Oljeprisen har vært lavere enn forventet. De offentlige utgiftene har vært historisk høye. Arbeidsledigheten er høy, og fødselsraten synker. Også verden rundt Saudi-Arabia er i endring. USA har blitt en stor oljeeksportør. Og verden beveger seg videre fra olje.

FN-rapportør: – Trusselen har ikke blitt mindre

FNs spesialrapportør for utenomrettslige henrettelser, Agnès Callamard, har ledet en uavhengig etterforskning av Khashoggi-drapet. Hun konkluderte i sin rapport med at Saudi-Arabia planla og utførte drapet, som ifølge amerikansk etterretning kom på ordre fra kronprinsen.

FN-rapporten om Khashoggi-drapet trekker også frem Norge og Iyad el-Baghdadi. På to ulike steder refereres det til at PST valgte å beskytte ham fra «troverdige trusler» fra Saudi-Arabia.

– Trusselen mot journalister og aktivister i utlandet har i hvert fall ikke blitt mindre etter at Khashoggi ble drept. Det er vanskelig å tallfeste om trusselen er høyere, men vi ser ingen bevis for noen endring hos saudiske myndigheter, sier Callamard til E24 på telefon fra New York.

ETTERFORSKER KHASHOGGI-DRAPET: FNs spesialrapportør for utenomrettslige henrettelser, Agnès Callamard, holder pressekonferanse sammen med Jamal Khashoggis forlovede Hatice Cengiz i desember 2019.

François Lenoir / Reuters

Callamard har ikke vært i direkte kontakt med PST, men sier at hun har vært i kontakt med Iyad el-Baghdadi flere ganger under etterforskningen.

– Basert på bevisene jeg har sett, er det ingen tvil om at trusselen var så seriøs at CIA ble tvunget til å informere Norge. CIA gjør ikke slike ting basert på magefølelse, men interne vurderinger av ekte trusler, sier Callamard.

Khashoggis forlovede til VG: – Jeg føler skyld

Saudi-Arabia kaller el-Baghadadi «ukjent palestiner»

Den saudiske ambassaden i Oslo inviterte først E24 inn til intervju om Iyad el-Baghdadis beskyldninger. E24 takket ja til intervjuet, men ambassaden avlyste møtet på grunn av sykdom. Deretter sendte ambassaden en skriftlig kommentar:

– Iyad el-Baghdadi er ukjent for Saudi-Arabia. Han er en palestiner. Det han påstår er løgn og ærekrenkelse, skriver ambassaden i en e-post.

Ambassaden skriver videre at det har vært «bred interesse for kjøp av Aramco-aksjer» og at Visjon 2030 har «vist seg å være en suksess», som blant annet har bidratt til økt deltagelse blant kvinner på arbeidsmarkedet.

Saudi-Arabia kritiserer også FN-rapporten til Callamard, som ambassaden omtaler som «ikke-forpliktende».

– Rapporten er skrevet med tidligere etablerte fordommer, som har basis i mediesaker heller enn fakta. Dette bidrar kun til å forsterke feilinformasjon, skriver ambassaden.

MEKTIG: Saudi-Arabias kronprins Mohammed bin Salman

Alastair Grant / TT NYHETSBYRÅN

Eksperter tror regimet overlever

Norske eksperter støtter el-Baghdadis argument om at en svak saudisk økonomi kan øke trusselen mot dissidenter i utlandet.

– Det høres logisk ut, sier Norges eks-ambassadør til Saudi-Arabia, Carl Schiøtz Wibye.

Forfatteren av bloggen Den arabiske halvøy, Reier Møll Schoder, har også jobbet på den norske ambassaden i Saudi-Arabia. Han tror at el-Baghdadi har «helt rett».

– Kronprinsen gambler på at han lykkes med å reformere økonomien. Hvis han ikke lykkes, blir han nødt til å knuse kritiske stemmer, sier Schoder.

KRITIKER: Den pensjonerte ambassadøren Carl Schiøtz Wibye har gått hardt ut mot Saudi-Arabia etter at han sluttet i jobben. Han har blant annet gitt ut boken «Terrorens rike».

Eirik Elvevold / E24

Både Wibye og Schoder mener at drømmen om et regimeskifte er «urealistisk». Hvis regimet likevel skulle falle, tror begge at alternativet ville vært et mer religiøst styre – ikke demokrati.

Wibye, som var ambassadør i Saudi-Arabia mellom 2009 og 2014, tror imidlertid at det er mulig for regimet å åpne økonomien uten å åpne for demokrati.

– En stat som Saudi-Arabia trenger ikke legitimitet i befolkningen hvis diktatoren leverer på løftene sine og ting går rundt. Men en dårlig økonomi eller en dårlig diktator kan gi regimet store problemer, sier Wibye.

Saudi-Arabia kan vise til vekst i privat sektor og økende inntekter utenfor oljesektoren. Samtidig har gjelden til staten, som forsøker å stimulere vekst i privat sektor ved hjelp av flere megaprosjekter, økt de siste årene.

Schoder tror at kronprinsen «skal slite voldsomt» hvis han ikke gjennomfører visse økonomiske reformer, som for eksempel å fjerne subsidier og skattlegge befolkningen.

SAUDI-BLOGGER: Reier Møll Schoder har hyppig blitt brukt som Saudi-Arabia-ekspert av norske medier. Han ble kjent gjennom bloggen Den arabiske halvøy.

Eirik Elvevold / E24

Myndighetene planlegger å kutte i subsidier og sosiale ytelser neste år på grunn av lavere oljeinntekter, mens skatteinntektene forventes å falle litt tilbake etter flere år med vekst.

– Spørsmålet blir om borgerne aksepterer å plutselig måtte betale mer for bensin, vann og energi, og muligens betale skatt, uten å få mulighet til å påvirke styresettet de da bidrar til, sier Schoder

Men så lenge befolkningen får «brød og sirkus», tror ekspertene at kongefamilien vil beholde makten.

– Nå får de sirkus i Saudi-Arabia. Ungdommen slippes fri på konserter og kinoer. De får puste i det som har vært et kvelende samfunn, der livet har bestått av bare bønn, spising og shopping. Det er på ingen måte nok, men det er en stor forbedring, sier Wibye.

Schoder sitter med samme inntrykk.

– Mange unge virker fornøyde med MBS på kort sikt.

FIKK DØDSBESKJED FRA TEGNESERIESKAPER: Iyad el-Baghdadi viser frem et tegning av den politiske tegneserieskaper Khalid Albaih, som ga ham beskjeden om at Jamal Khashoggi hadde blitt drept.

Siv Dolmen / E24

PST: – Påvirker ikke nordmenn generelt

På hemmelig adresse i Oslo reflekterer Iyad el-Baghdadi over hvordan Norge tilfeldigvis ble en del av hans historie. Hadde ikke konferansen Oslo Freedom Forum blitt utsatt på grunn av hotellstreik i 2014, ville han aldri endt opp akkurat her.

– Jeg fikk stemplet visumet mitt én dag før konferansen, forteller han.

– Det var ganske tilfeldig at jeg havnet i Norge, men nå påvirker trusselen mot meg også trusselnivået mot Norges borgere. Norge må innse at landet ikke er atskilt fra resten av verden.

Politiets sikkerhetstjeneste (PST) skriver i sin siste trusselvurdering at «flere autoritære regimer bruker sine etterretningstjenester til å kartlegge og overvåke flyktninger og dissidenter som oppholder seg i Norge».

PST sier til E24 at de ikke kan kommentere på enkeltsaker, men avviser at såkalt flyktningspionasje påvirker det generelle trusselbildet i Norge.

– Trusselen mot dissidenter påvirker ikke meg og deg, men enkeltindivider som kan føle seg forfulgt av andre myndigheter. Flyktningspionasje er ikke et nytt fenomen, men slik spionasje er vanskelig å få fullstendig oversikt over og går veldig sjeldent til etterforskning, sier PSTs seniorrådgiver Martin Bernsen.

STATSLØS FLYKTNING OG MEKTIG AKTIVIST: El-Baghdadi har ofte følt seg skyldig og privilegert på grunn av sine forbindelser, men føler seg samtidig begrenset av internasjonale institusjoner. – Som statsløs flyktning har jeg ikke tilgang til nettbank. Jeg kunne ikke hente støvsugeren min på Posten uten å være ledsaget av politiet. Noen ganger føles det som å være et halvt menneske, sier han.

Siv Dolmen / E24

El-Baghdadi, som sier han er i daglig kontakt med Oslo-politiet, beskriver forholdet sitt til PST som «underlig», men er «veldig imponert» over arbeidet deres.

Han sier han føler seg «rimelig trygg» i Norge og at trusselen sannsynligvis er størst når han skal reise hjem fra et annet land.

– Hvis jeg for eksempel forlater en konferanse i utlandet på en fredag, er det ingen som stiller spørsmål om jeg ikke tar kontakt før på mandag. Ikke engang familien min ville reagert.

Da vennen og kollegaen Jamal Khashoggi ble brutalt drept i Istanbul, tok det tid før el-Baghdadi trodde på det. Deretter følte han en eksistensiell trussel mot sitt eget liv – «nesten som en krig».

– Jeg følte at jeg hadde ryggen mot veggen, og at jeg måtte slå tilbake.