– Det er mange ledere som sier at de sover godt om natten, uansett. Jeg er usikker på om de snakker sant

For ti år siden ble Hege Yli Melhus Ask første ledertalent noensinne. I 2009 var hun 35 år og hadde akkurat sagt opp lederjobben i Hafslund. I dag er hun konsernsjef i NHST Media Group.

JOBBER PÅ VEIEN: Hege Yli Melhus Ask tar T-banen til og fra jobb hver dag, og benytter sjansen til å jobbe litt underveis.

Siv Dolmen / Siv Dolmen
  • Ingvild Sagmoen
Publisert:,

Hege Yli Melhus Ask har hatt hendene fulle siden hun tiltrådte jobben som konsernsjef i mediekonsernet NHST.

I september varslet konsernet at flere av virksomhetene, deriblant Dagens Næringsliv og Morgenbladet, måtte skaffe rom til nødvendige investeringer i kompetanse og teknologi. Det innebar kostnadskutt, nedbemanning og sluttpakker. 

Men det er ikke derfor vi skal snakke med Melhus Ask denne gangen, når vi treffer henne mellom møter i kontorbygget til NHST øst i Oslo sentrum.

Temaet nå er hvordan det var å bli kåret til årets ledertalent av E24 for ti år siden, som den første vinneren noensinne.

I år er det ti år siden E24 startet Ledertalentene. I denne portrettserien intervjues de tidligere vinnerne.

Hun var da 35 år og hadde akkurat sagt opp jobben sin i Hafslund. 

– Første reaksjon var «hæ?»

Melhus Ask ler. Hun forteller om den gangen hun fikk telefonen om at hun hadde vunnet, og hvor overrasket hun ble.

Les også

– Da denne stormen kom så visste vi at den ville blåse over

For noen år siden sa Melhus Ask at hun opplevde at prisen ga oppmerksomhet på godt og på vondt. Nå sier hun at hun opplevde oppmerksomheten mest på godt.

– Kåringen setter deg på kartet. Jeg var jo faktisk på jobbjakt da jeg vant, så det var gunstig på det tidspunktet. 

– Jeg fikk mange hyggelige tilbakemeldinger fra blant annet barndomsvenner som mimret tilbake og mente de hadde sett lederegenskaper i meg tidlig. Men oppmerksomheten gjorde også at flere hadde forutinntatte holdninger til meg. Da jeg begynte i ny jobb fikk jeg noen kommentarer om «du vant jo en kåring, så du skal jo være så dyktig leder». Da tenkte jeg at det hadde vært bedre å komme inn uten kåringen.

VURDERTE JOURNALISTIKK: Melhus Ask vurderte i ung alder å utdanne seg til journalist, men det ble med tanken. Hun har alltid vært tiltrukket av mediebransjen. Her på sitt kontor i mediekonsernet NHST.

Siv Dolmen / Siv Dolmen

Flyttet til Frankrike for å studere

Melhus Ask var et gryende lederemne helt fra barnsben av. Da hun som liten ble spurt hva hun skulle bli når hun ble stor, svarte hun ansvarlig. Hun var tidlig tydelig på at hun ønsket en lederkarriere. 

Som ung var hun i speideren, hun hadde roller i studentorganisasjonen ANSA og hun var aktiv i politikken. 

I hele sin voksne yrkeskarriere har hun vært der beslutningene tas. 

Etter videregående flyttet Melhus Ask til Frankrike. Men det var ikke fordi hun var spesielt god i fransk. Faget var det hun hadde dårligst karakter i på videregående. Hun pleier spøke med at hun liker en utfordring.

Melhus Ask kjente til et spesialprogram i økonomi for nordmenn i Toulouse, finansiert av den norske stat fordi Frankrike er en viktig handelspartner.

Etter opptaksprøver i Norge reiste Melhus Ask ned sammen med 12 andre nordmenn for å begynne på det som tilsvarer det franske siviløkonomistudiet. Det ble tre år i Toulouse og to år i Paris, og så ett år som forskningsassistent ved INSEAD utenfor den franske hovedstaden. 

Les også

– Jeg tror ikke jeg har tatt ferie uten pc noensinne

Siden har det vært noen episoder hvor Melhus Ask har fått briljere litt med franskkunnskapene sine. For eksempel den gangen mens hun jobbet i Gjensidige da de hadde franskmenn fra forsikringsselskapet AXA på besøk.

– Tilfeldigvis snakket tre av syv personer som representerte Gjensidige flytende fransk. Franskmennene lurte på om de fleste snakket fransk i Norge.

Hun ler. 

Selv om NHST har et teknologiselskap i Paris snakkes det mest engelsk i hverdagen nå. I løpet av det første året hun har ledet mediekonsernet, har Melhus Ask brukt mye tid ute i organisasjonen, snakket med menneskene og lederne, og forsøkt å få mer innsikt i hva de ulike enhetene driver med.

MØTEVIRKSOMHET: Melhus Ask i møte med HR-sjef Helle Øverbye. Den første perioden i NHST hadde hun møter og samtaler med mer enn 100 medarbeidere og ledere i konsernet.

Siv Dolmen / Siv Dolmen

Den første uken på jobb var hun ett lite døgn i Dagens Næringslivs redaksjon, fra klokken syv på morgenen til elleve på kvelden, for å få innsikt i nyhetsproduksjonen.

– For meg er det viktig å forstå hva som skal til for å skape viktig og god journalistikk digitalt og på papir.

Melhus Ask forteller at hun i løpet av den første perioden som ny konsernsjef hadde én til én-samtaler med mer enn 100 medarbeidere og ledere i konsernet.

– Jeg var ydmyk på at jeg ikke hadde mediebakgrunn da jeg startet. Jeg har alltid vært veldig tiltrukket av mediebransjen, så jeg vurderte å bli journalist i ung alder. Valget sto mellom økonomi og journalistikk, men jeg tenkte at lærer jeg meg økonomi først, så kan jeg eventuelt bli journalist senere. Det ble ikke noe av. Men jeg har dyp respekt for journalistfaget, samfunnsoppdraget og medienes evne til å prege samfunnsdebatten.

Les også

– Jeg tror på en lederstil som tilpasser seg

Tok ingen betenkningstid

Det Melhus Ask mangler av mediebakgrunn, tar hun igjen med solid ledererfaring.

Siden hun kom inn i konsernledelsen i Hafslund i en alder av 32 år, har hun gått fra den ene lederjobben til den andre. 

Det første tunge ansvaret fikk hun kjenne på raskt etter at hun tiltrådte som konserndirektør for strøm- og boligalarmsalg i Hafslund.

Hun hadde jobbet som rådgiver for daværende Hafslund-sjef Rune Bjerke, og vært operativ leder på et lavere nivå i organisasjonen, før hun ble spurt om å ta lederjobben for ikke bare ett, men halvannet virksomhetsområde som skulle slås sammen. 

– Jeg hadde kjennskap til hvordan konsernledelsen fungerte. Jeg visste det var en kjempespennene mulighet, og trengte ikke noe betenkningstid.

Melhus Ask smiler. 

– Jeg gir det samme rådet til unge ledere i dag: Hvis muligheten byr seg, si ja! Hvis lederen din har tiltro til deg, må du sørge for at du ikke står i veien for deg selv. 

Les også

Ble BT-sjef som 32-åring, ga opp mediekarrieren for å bli gründer

Det var Bjerke som spurte. Kort tid senere sluttet han i Hafslund. Før en ny konsernsjef kom på plass, fikk Melhus Ask føle hvordan det var å måtte ta beslutninger selv. Spørsmålet var om Hafslund skulle fortsette å eie boligalarmselskapet. Videre strategi skulle snarlig legges frem for styret i konsernet. Melhus Ask visste ikke hvem hun skulle spørre om råd.

– Jeg husker jeg spurte en mentor jeg hadde om hvem jeg burde rådføre meg med. Svaret hans var at det ikke lenger var noen å spørre. Nå måtte jeg finne ut om jeg var klar for et slikt ansvar. Jeg husker at jeg gikk ut på gaten og tenkte at jo, han hadde rett. Nå må jeg liksom...ikke bli voksen, men...

Ordene blir hengende litt i luften før hun fortsetter:

– På en hyttetur med ledergruppen like etter diskuterte vi strategien. Samtalene var krevende fordi «strøm og sikkerhet» var så innarbeidet i organisasjonen at det var vanskelig å tenke nytt. En av lederne foreslo at vi skulle gjøre noe så utradisjonelt som å brenne dagens strategi på et bål, og starte på nytt. Det var befriende, og ga sterk tro på den nye strategien vi så utformet. Viljen til å «kill your darlings» og skape felles eierskap til kursen videre, er kanskje den viktigste lærdommen fra denne tidlige fasen i konsernledelsen.

SOVER DÅRLIG: Er det krevende beslutninger i vente kan det påvirke Melhus Asks nattesøvn.

Siv Dolmen / Siv Dolmen

Melhus Ask hadde likevel tvil. Det har hun regelmessig, og mener det er sunt.

– Det er mye tvil i det å være leder. Ikke at du skal gå og dvele ved alt, men det gjør jo at jeg skjerper meg og tenker ordentlig gjennom valgene som skal tas.

Tidvis går det utover nattesøvnen.

– Det er mange ledere som sier at de sover godt om natten, uansett. Jeg er usikker på om de snakker sant. Hvis jeg står foran krevende beslutninger sover i alle fall jeg litt dårligere den natten. 

Mistet jobben i Kistefos

Den vanskeligste og mest krevende delen av jobben er omstilling som krever nedbemanning, synes hun. Melhus Ask drar imidlertid nytte av å ha sittet på den andre siden av bordet og blitt nedbemannet. Det skjedde i en av hennes første jobber etter studiene, i Kistefos, hvor hun jobbet som investeringsanalytiker. Mesteparten av venture-teamet ble sagt opp, inkludert Melhus Ask.

– Det var en stressende situasjon, men jeg tenkte at det ville ordne seg.

Og det gjorde det. Hun fikk ny jobb; det var da hun begynte i Hafslund. 

Og så, syv år senere, sa hun altså opp i Hafslund uten å ha noen ny jobb klar. 

– Jeg kjente på at jeg hadde lyst til å prøve noe nytt. Jeg hadde lyst på et bredere ansvar.

Siv Dolmen / Siv Dolmen

Melhus Ask følte det som mest ryddig å si opp før hun begynte å orientere seg etter ny jobb. Rekkefølgen var ikke helt i tråd med oppskriften til headhuntere, som var vant til at kandidater ikke sa opp før de hadde tilbud om ny jobb. En ny mulighet bød seg imidlertid raskt.

Melhus Ask ble administrerende direktør i helsebemanningsselskapet Agito Nordic, før hun etter en periode gikk til Gjensidige som konserndirektør for forsikring til privatmarkedet i Norge. 

Hun er usikker på om hun vil anbefale andre å hoppe ut i det usikre slik hun gjorde da hun forlot Hafslund. 

– Det føles tryggere å sitte i en jobb og så søke ut, eller vente på at noen skal komme og spørre deg. Men i ettertid er jeg glad for at jeg gjorde det. Jeg fikk nok litt drahjelp av ledertalentkåringen.

Les også

– Det var ikke vanlig da, og er vel heller ikke det nå, at man putter en på knapt tredve inn i konsernledelsen i et børsnotert selskap

Kobler av med to små barn

Det siste året har Melhus Ask hatt en annen type lederrolle enn hun hadde da hun vant E24s kåring i 2009. Også lederstilen hennes har forandret seg siden den gangen. Hun har fått mer erfaring, og med det mer trygghet, både i hva hun kan og hva hun ikke kan.

– Jeg var mer detaljorientert tidlig i karrieren, for å være sikker på at jeg forsto og hadde innsikt og oversikt. Nå overlater jeg til ledere som rapporterer til meg å ta beslutninger på respektive ansvarsområder. Jeg har blitt mindre detaljorientert, og bedre til å lytte – håper jeg. 

På hjemmebane har Melhus Ask mann og to små barn, en på tre og en på fem. Med andre ord:

– Ikke så mye fritid!

TRAVEL: Kombinasjonen av småbarn og lederjobb gjør at noen interesser må vike for Melhus Ask.

Siv Dolmen / Siv Dolmen

Det går i Lego-bygging, sykling i gaten og hopping på trampoline, forteller hun. Med det kobler hun godt av fra jobben. 

Vi prater litt rundt det å ha lederjobb og to små barn, om mannen som tar minst like mye ansvar hjemme som henne.

Så banker det på døren. Tiden har gått ifra oss, og Melhus Ask har sin neste avtale. 

– Hei! Jeg er ferdig om to!

Hun smiler.

– Det er ikke så mye jeg får tid til i tillegg. Det går utover det sosiale, det går utover trening og det går utover andre aktiviteter jeg gjerne skulle plukket opp. Lese bok, for eksempel. Jeg kjøpte «Et lite liv», som visstnok er veldig bra. Men den er på 800 sider! Det var nok altfor ambisiøst. Jeg kom 30 sider i løpet av sommerferien.

Melhus Ask ler.

– Når barna har lagt seg er det hyggeligere å sitte og snakke og ta et glass rødvin med mannen min.

Disse har vunnet kåringen:

2009: Hege Yli Melhus Ask

2010: Leif Holst-Liæker

2011: Håvard Lillebo

2012: Andreas Thorsheim

2013: Andreas Jul Røsjø

2014: Ragnhild Janbu Fresvik

2015: Jan Frode Johansen

2016: Aneesh Rajaram

2017: Marie Nielsen

2018: Pablo Barrera Lopez

2019: Krisztina Horvath

Her kan du lese mer om

  1. Leder
  2. Jobb og karriere
  3. Ledertalentene 2019
  4. NHST Media Group
  5. Hafslund
  6. Gjensidige

Flere artikler

  1. Ti år med Ledertalentene: – Når du står til knes i utfordringer, så ikke gjør det alene

  2. – Jeg tror ikke jeg har tatt ferie uten pc noensinne

  3. – Jeg tror på en lederstil som tilpasser seg

  4. Annonsørinnhold

  5. Betalt innhold

    De tar over når ting ser som mørkest ut. Slik håndterer kriselederne kaos

  6. Tangens filosof-venn Henrik Syse mener e-posten til oljefondsjefen var «etisk ansvarlig»