Don Lawson sitter igjen med milliongjeld etter at han måtte stenge treningsstudioet sitt for godt.
Mens restauranteier Cory Obenour frykter fremtiden nå når California har gått inn i en ny lock-down.
Ved dansestudioet Kids N' Dance, derimot, har de tatt et litt annerledes grep for å holde det gående.

Går på skole i dansestudio

E24 i Silicon Valley
  • Linn Kongsli Hillestad
  • Jason Henry (foto)
Publisert:

SAN FRANCISCO (E24): Her ville vanligvis barna ha gjort piruetter i ballettdrakter i skinnende nylon. Svingt seg som trapesartister i fargerike bånd hengende fra taket, eller nervøst ventet på generalprøven før oppsetningen av en musikal.

Nå er det satt opp pulter, stoler og bokhyller i dansestudioet, og barneskoleelever sitter foran hver sin pc-skjerm. Ranslene ligger på gulvet ved siden av dem, på veggene rundt er det festet timeplaner med knallblå tape.

– Det er dette som holder oss flytende, sier Kris Mueller, deleier av Kids N' Dance, som ligger like utenfor San Francisco.

PÅ «SKOLEN»: Hos Kids N' Dance får barna hjelp til å håndtere digital undervisning, samtidig som de kommer seg ut av isolasjonen i hjemmet.

Jason Henry / E24

For nesten ni måneder siden måtte de stenge dansestudioet på grunn av pandemien, og den første tiden etterpå overlevde de på føderale lån og Zoom-klasser.

Etter hvert som ulike restriksjoner lettet, kjøpte de inn luftrensere med UV-filter og åpnet for barnepass og en begrenset sommerleir. Og da det ble klart at skolene ikke kom til å åpne igjen etter sommeren, fikk de ideen: Hvorfor ikke åpne «skole» og hjelpe elevene med fjernundervisning?

– Det at vi hadde lisens for barnepass, reddet oss virkelig, sier Mueller.

Bratt læringskurve

De er ikke de eneste i nærområdet som har gjort bedrift av barnepass den siste tiden. I og med at samfunnet i store deler av USA har vært langt mer nedstengt enn i Norge, har mange selskaper vært nødt til å tenke kreativt for å overleve.

Samtidig holder flesteparten av skolene bare nettundervisning, og dermed er fjernskolehjelp blitt redningen for flere små bedrifter. En måte å holde hjulene i gang frem til de kan gjenåpne sin alminnelige virksomhet.

I California går barna på skolen i yogastudioer, kampsportsentre og idrettshaller.

FØLGESVENN: Bamse er med på skolen.

Jason Henry / E24

Hos Kids N’ Dance får til sammen 20 barn undervisning. Læringskurven har vært bratt – for alle parter.

– Vi ante ikke hva vi bega oss ut på, sier medeier Marielle Cammarata.

Danselærerne deres måtte tilegne seg tekniske og pedagogiske ferdigheter og håndtere en rekke forskjellige Zoom-timeplaner, samt ulike forventninger fra ulike lærere.

– Om barna lærer noe? Det kommer ærlig talt helt an på skolen og læreren. Dette rammeverket passer bedre for noen barn enn andre, sier Cammarata.

Men de har mulighet for samhold og aktivitet, som de ikke ville fått ellers. Og Mueller og Cammarata holder hjulene i gang og har råd til å ha instruktører i arbeid.

– Vi tjener cirka halvparten av det vi gjorde før, men det er nok til å betale regningene, sier Mueller.

NYE UTFORDRINGER: Marielle Cammarata (t.v.) og Kris Mueller hadde ikke sett for seg at de skulle drive barneskole.

Jason Henry / E24

Konkursras

Det er en luksus mange amerikanske selskaper ikke er forunt. Allerede i mai i år skrev Washington Post at ca. 100.000 bedrifter i USA hadde gått konkurs etter at samfunnet stengte ned i mars. Yelp publiserte lignende tall i september.

I San Francisco-området har pandemien gitt mange teknologibedrifter god medvind. Senest denne uken gjorde Airbnb og Doordash brakdebuter på børsen. Samtidig har området hatt en av de høyeste konkursratene i landet, ifølge Mercury News.

Rundt 3.800 bedrifter har lukket dørene for godt siden starten av pandemien.

Nå fryktes nye konkurser ettersom pandemien fester et stadig sterkere grep om USAs mest folkerike delstat. Den siste uken er det i snitt registrert over 28.000 nye smittede i California hver eneste dag, ifølge databasen til New York Times. Dødstallene stiger og flere steder er intensivavdelingene nesten helt fulle.

På mandag ble samfunnet stengt ned igjen på nytt.

For medarbeiderne ved restauranten Blue Plate innebar det at de måtte pakke vekk tallerkenene og sette frem pappeskene.
Cory Obenour håper de kan åpne for utendørs servering igjen snart. Han vet ikke om han kan ta på seg mer lån for å redde restauranten sin.

Blue Plate er en klassisk nabolagsrestaurant i Mission i San Francisco, som Cory Obenour åpnet sammen med tre kamerater for over 20 år siden.

De overtok en nedlagt restaurant og restaurerte den fra grunnen. Hakket opp flere lag med linoleumsgulv, rev ned taket, og slo ned falskt trepanel fra veggene. De flyttet trær i bakgården og satte inn en fontene, bygget bar og bord og kjøpte lysekroner på loppemarked.

– Etter fire måneder hadde vi ikke mer penger igjen, så da måtte vi bare åpne, sier Obenour.

Han er den type restauranteier som går fra bord til bord og snakker med gjestene. Mange av medarbeiderne har jobbet der nesten like lenge som Blue Plate har eksistert.

– Jeg føler meg ansvarlig for å gi disse menneskene levebrødet deres. De har vært lojale mot oss, sier han.

STILLE: Det er få kunder som bestiller take away hos Blue Plate onsdag ettermiddag.

Jason Henry / E24

Da de stengte restauranten i mars og bare solgte take away, måtte de likevel permittere mye av personalet. En dag annonserte de at de ville donere hundre prosent av inntektene til medarbeiderne sine. Køen sto rundt hjørnet.

– Vi følte at vi måtte gjøre noe, selv om vi som restaurant egentlig ikke hadde råd til det, sier Obenour.

I tillegg til føderalt bedriftslån, har han og businesspartneren tatt opp eget lån i tillegg. Samtidig tar de ut lønn etter alle andre. Utendørs servering gjorde at det så vidt gikk rundt, men han er usikker på hvordan det vil gå nå når de går tilbake til take away.

Det er lite folk i gatene, og den ettermiddagen E24 besøkte Blue Plate, kom én kunde i løpet av en time.

– Staten har annonsert nye lån og nye muligheter. Men på et eller annet tidspunkt må vi bestemme oss for om vi vil fortsette å ta opp lån for dette? Hvor dypt vil jeg personlig gå for å holde dette gående? Det er en tøff avgjørelse.

USIKKER: Cory Obenour har gitt mye for å holde restauranten på bena, men han vet ikke hvor mye lenger det kan vare.

Jason Henry / E24

– Katastrofalt

Restaurantbransjen er en av dem som er hardest rammet av pandemien i USA. En av seks restauranter har stengt, enten langvarig eller for godt, ifølge en undersøkelse.

Noen kvartaler unna Blue Plate pakker Val Cantu kopper og kar ned i plastbokser. Han er medeier i Californios, en 2-stjerners Michelin-restaurant. De har ikke holdt åpent siden mars, og er i sluttspurten med å restaurere nye lokaler med mulighet for å servere utendørs.

Så kom beskjeden om at det ikke lenger var lov.

– Jeg synes det er utrolig at vi ikke engang er i stand til å åpne for uteservering, sier Cantu frustrert.

OPPGITT: Val Cantu var nesten klar for å åpne utendørs servering etter å ha restaurert nye restaurantlokaler. Så kom nye innstramminger.

Jason Henry / Jason Henry

Under de siste restriksjonene skal man ikke omgås andre enn egen husstand, og det er portforbud mellom 22.00 og 05.00. Butikker får holde åpent med 20 prosent kapasitet, men utendørs museer og dyrehager må stenge ned - andre næringer som har vært på bristepunktet.

Tidligere i år var Oakland Zoo nær konkurs, etter fem måneder nærmest uten inntekter, med over 10 millioner kroner i utgifter hver måned. For dyrene er der fortsatt, selv om ingen kommer for å se på dem.

Som konserndirektør Nik Dehejia sier:

– Vi kan ikke bare lukke dørene og slukke lyset. Det er ikke sånn det virker i en dyrehage.

Men samfunnet rundt satte i gang en storstilt innsamlingsaksjon. Blant annet samlet en seks år gammel jente inn over 1,7 millioner kroner ved å selge armbånd på Facebook, ifølge Dehejia. Disse midlene, og det at de fikk åpne dørene igjen, gjorde at de kom seg på bena.

Konserndirektøren mener de vil klare å holde stengt i et par måneder.

– Men hvis det varer lenger, er vi nødt til å finne ut hvordan vi skal klare oss gjennom, sier han.

For Don Lawson er det allerede for sent.
Etter over 20 år, holder han nå på å pakke sammen treningsstudioet sitt.

– Det er ett ord som beskriver denne situasjonen, og det er «katastrofalt», sier han.

Lawson er tidligere håndballspiller, og spilte blant annet profesjonelt i Danmark i fem år på 80-tallet. Da han flyttet tilbake til USA, ledet han noen store treningsstudioer, før han bestemte seg for å åpne sitt eget.

Før pandemien hadde Working Body flere tusen klienter. I juni, da de fortsatt ikke hadde noen utsikt til å åpne, tok Lawson og businesspartner Joerg Chabowski den vanskelige avgjørelsen.

De klarte ikke å drive lenger, og studioet føyde seg inn i en lang rekke av treningssentre og yogastudioer som har gått konkurs.

PAKKER UT: Don Lawson må være ute av lokalene han har leid innen utgangen av året.

Jason Henry / E24

Da de stengte, slapp de å betale den utestående husleien, men de hadde fortsatt mye lån etter oppussingen av lokalene. En del var nedbetalt, og tillegg fikk de inn penger via en innsamlingsaksjon.

Men fortsatt sitter Lawson igjen med en personlig gjeld på ca. en million kroner.

– Hva skal du gjøre nå?

– Jeg er 60 år gammel. Jeg har prøvd å opprettholde et klientell, og nå må jeg vente til stormen er over. Det er det jeg har trent tiår på. Så håper jeg at vi kommer oss gjennom dette.

Publisert:

Her kan du lese mer om

  1. E24 i Silicon Valley
  2. USA
  3. San Francisco
  4. Konkurs
  5. Zoom

Flere artikler

  1. – Historien vil dømme oss hardt

  2. – Ikke kom som leder og si at du har flaks eller uflaks

  3. København: Her er det meste åpent mens Oslo er stengt ned

  4. Oslo strammer ytterligere inn

  5. Han startet historisk kamp mot Amazon: – Aldri opplevd sånn behandling

  6. Biden: – Folk får en reell sjanse