Theranos-skandalen: Slik kan hun gå fri

Når Silicon Valleys falne stjerne Elizabeth Holmes står for retten, ventes psykiatrisk sakkyndige, konflikter om en slettet database og høyprofilerte vitner som Henry Kissinger og Rupert Murdoch.

TILTALT: Elizabeth Holmes, gründer av det nedlagte bioteknologiselskapet Theranos, på vei inn i retten i San Jose onsdag morgen.
E24 i Silicon Valley
  • Linn Kongsli Hillestad
  • Jason Henry (foto)
Publisert:

SAN JOSE (E24): Det er tidlig morgen og fortsatt en time til rettsbygningen i Silicon Valley åpner, men utenfor har det allerede dannet seg en kø av journalister og andre skuelystne.

De står og småfryser for å sikre seg en plass inne i salen under utvelgelsen av juryen som skal dømme den skandaleombruste biotek-gründeren Elizabeth Holmes (37).

37-åringen er tiltalt for svindel av både investorer, leger og pasienter etter en av de mest omtalte skandalene i Silicon Valleys historie. Blir hun dømt, risikerer hun 20 års fengsel.

FOR RETTEN: Theranos-gründer Elizabeth Holmes er tiltalt for svindel av investorer og pasienter og risikerer opp mot 20 års fengsel hvis hun blir dømt.

Selskapet hennes, Theranos, hentet over seks milliarder kroner for å revolusjonere blodprøvetaking. På høyden i 2015 var det verdt ni milliarder dollar - over 80 milliarder kroner.

Holmes ble hyllet av storheter som Bill Clinton og Joe Biden og prydet forsiden av magasiner som Forbes og Fortune.

Så viste det seg at påstandene om selskapets teknologi enten var overdrevne eller falske.

Les også

Milliardfallet i Silicon Valley

Elizabeth Holmes har erklært seg uskyldig på alle tiltalepunkter, og inne i retten sitter hun flankert av fire av sine ti advokater.

Hun ser annerledes ut enn da hun var på høyden av karrieren, uten sminke og den svarte høyhalseren som var hennes varemerke (etter inspirasjon fra Steve Jobs).

Mens dommeren stiller spørsmål til potensielle jurymedlemmer, tar hun notater. Innimellom konfererer hun stille med noen av forsvarerne sine.

De har ikke besvart E24s henvendelser, og Holmes har aldri gitt sin fulle versjon av historien. Men den siste tiden har det lekket ut stadig mer om forsvarets strategi når hovedforhandlingene begynner i neste uke.

Skylder på eks-kjæresten

I dokumenter som ble frigitt av retten i helgen, går det blant annet frem at Holmes’ forsvarere vil legge skylden på hennes eks-kjæreste, Ramesh «Sunny» Balwani, som var president i selskapet fra 2009 til 2016. Også han er tiltalt for svindel.

Advokatene hennes hevder at den kvinnelige gründeren lider av psykiske problemer etter mange år i et forhold preget av fysisk og psykisk vold.

– Det er stor sannsynlighet for at bevis knyttet til forholdet mellom Holmes og Balwani, vil være relevant i rettssaken, skriver de i ett av dokumentene.

TILTALT: Ramesh «Sunny» Balwani var president og COO i Theranos, og er tiltalt for svindel i likhet med sin ekskjæreste Elizabeth Holmes. Hans sak kommer opp for retten til neste år.

Det påstås blant annet at han overvåket alle hennes bevegelser, samtaler, tekstmeldinger og e-poster, kastet skarpe gjenstander mot henne, begrenset søvnen hennes og insisterte på at han hadde æren for all hennes suksess.

Holmes vil også undersøkes av psykiatriske eksperter i forbindelse med påstandene om psykiske lidelser som følge av forholdet.

Balwani benekter alle beskyldninger på det sterkeste, ifølge et rettsdokument. Han har også fått medhold i en separat rettssak for å slippe å forsvare seg mot hennes påstander foran en jury. Hun ønsket det samme, angivelig på grunn av posttraumatisk stresslidelse.

Et smart trekk av forsvarerne, mener tidligere statsadvokat Barbara McQuade, som nå foreleser ved University of Michigan Law School.

– Dette lar hver av de tiltalte peke på den andre som den virkelige skurken, sier McQuade til E24.

– Og juryen skal bare forholde seg til den tiltalte som sitter i rommet foran dem. Derfor kan begge to gå fri.

Les også

Silicon Valleys skyggeside

E24 har snakket med flere juseksperter, som alle påpeker at det vanskeligste for påtalemyndigheten er å bevise forsett.

– I økonomiske kriminalsaker som dette, er det sjelden stor tvil om fakta rundt transaksjonene. Utfordringen er å kjenne tiltaltes intensjon, sier Mark MacDougall, tidligere føderal statsadvokat, som nå jobber som forsvarsadvokat i Washington, D.C., blant annet med hvitsnippkriminalitet.

Høyprofilerte vitner

Han mener forsvaret virker gjennomtenkt. Holmes var ung, Balwani langt eldre og mye mer erfaren.

I tillegg kan forsvaret fremheve at alle tungvekterne i selskapets styre også bar et visst ansvar, påpeker MacDougall.

Der satt blant andre tidligere utenriksminister Henry Kissinger og tidligere forsvarsminister James Mattis, som begge står på påtalemyndighetenes liste over 280 potensielle vitner.

Mediemogul Rupert Murdoch, som investerte over 100 millioner dollar i selskapet, er også blant dem som kan bli innkalt til retten i San Jose.

STOR INTERESSE: TV-kameraene filmer Elizabeth Holmes på vei inn i retten.

På vitnelisten står også de to varslerne Tyler Shultz (tidligere medarbeider og barnebarnet til styremedlem og tidligere utenriksminister George Shultz) og tidligere laboratorieassistent Erika Cheung.

Dette er viktige vitner for påtalemyndigheten, ifølge Barbara McQuade, fordi de kan vise at gründeren ble informert om feil - uten at hun gjorde noe med det.

– Jeg tror jeg ville prøve å vise hvilke fakta som var kjent for Holmes og hvilke uttalelser hun kom med i motsetning til dette, slik at juryen kan utlede at det var svindel fordi hun visste sannheten.

Tidligere medarbeidere kan også vitne om at det hersket en fryktkultur i selskapet før Sunny Balwani ble president, som tidligere designleder Justin Maxwell fortalte E24 i forrige uke. Han sier også, i likhet med flere andre medarbeidere, at hun tidlig sparket ansatte som fortalte om feil.

Dataene som forsvant

I tillegg kan pasienter som er blitt påvirket av gale testresultater, være overbevisende vitner, mener tidligere statsadvokat McQuade.

– Tek-genier, ekspertvitner og leger kan være vanskelig å relatere seg til, men pasienter er akkurat som oss, sier hun.

Holmes’ advokater mener derimot pasientenes forklaringer er anekdotiske bevis og har derfor prøvd å forhindre disse vitnemålene. De fremholder at Holmes ikke har tilgang til dataene fra selskapets gamle database for å forsvare seg.

Les også

Lever av å skaffe folk Instagram-følgere

Databasen ble slettet etter at påtalemyndigheten hadde fått en kryptert kopi, og de oppdaget først senere at de manglet en krypteringsnøkkel.

Dermed har resultatene fra flere millioner blodprøver forsvunnet.

NOEN DRÅPER BLOD... Var ikke nok. Selv om bioteknologigründer Elizabeth Holmes klarte å overbevise en rekke mektige aktører om det motsatte.

Påtalemyndigheten mener databasen ble slettet med vilje. Forsvarerne hevder myndighetene somlet og at dataene potensielt kunne ha renvasket klienten deres.

De klarte imidlertid ikke å overbevise dommer Edward Davila, men han har likevel avgjort at pasientene bare får vitne om faktiske hendelser, ikke hvordan de falske testresultatene påvirket dem emosjonelt.

Det gir liten mening, ifølge Pallav Sharda. Han ble offer for den mangelfulle blodtestingsteknologien, og jobber selv med medisinsk teknologi i Silicon Valley.

– Du kan ikke skille helse og følelser, sier han til E24.

FEIL RESULTAT: Pallav Sharda var like ved å bli satt på medikamenter etter at han testet seg for diabetes via Theranos.

Selv fikk Sharda tilbake en test som tydet på at han var i ferd med å få diabetes. Legen ville sette ham på medisiner, men heldigvis tok han en ny blodprøve med et annet selskap. Den viste helt normale verdier.

– Mitt tilfelle var ikke så alvorlig, men dette kan ha påvirket så mange mennesker, sier han.

Les også

Vil endre hvordan folk sover

Av de 1,5 millioner testene som Theranos solgte i Arizona mellom 2013 og 2016, måtte minst ti prosent annulleres eller korrigeres, ifølge et forlik mellom delstaten og selskapet.

En av pasientene som ifølge lokale medier skal vitne, fikk tilbake en negativ graviditetstest. I virkeligheten var hun svanger utenfor livmoren - en livstruende tilstand hvis ikke den blir oppdaget.

– Det er som å selge en bil uten bremser, sier Sharda.

– Risikabelt

Elizabeth Holmes har også inngått et forlik med det amerikanske finanstilsynet på rundt 4,3 millioner kroner i et sivilt søksmål. Forliket innebar ikke en innrømmelse av skyld, men hun fikk forbud mot å ha ledende stillinger i ti år fremover.

I vitnemål fra dette søksmålet, vedgikk Holmes flere usannheter, og svarte unnvikende på en rekke spørsmål.

Nå knyttes det stor spenning til hva hun vil si når hun etter alt å dømme selv vil innta vitneboksen, blant annet for å fortelle om eks-kjærestens angivelige misbruk.

VIL TROLIG VITNE: Elizabeth Holmes’ forsvarere har indikert at hun selv vil fortelle sin versjon av den omtalte historien om selskapet Theranos i retten.

Det er en uvanlig og risikabel strategi, ifølge Peter Johnson, som underviser i juss ved UCLA.

Men han tror også det kan være klokt.

– Det ville ikke overraske meg om hun er et godt vitne. Hun ser ut som om hun tror på det hun har gjort, sier han.

– Og det virker som om hun er klar til å fortelle sin historie.

Les flere artikler fra Silicon Valley her.

Publisert:
Gå til e24.no

Her kan du lese mer om

  1. E24 i Silicon Valley
  2. Theranos
  3. Silicon Valley
  4. Svindel

Flere artikler

  1. Theranos-skandalen: – Det å feile, er ingen forbrytelse

  2. Milliardfallet i Silicon Valley

  3. Gutterom, strømpriser og sparkesykkelkrangling

  4. Statsbudsjett, ny regjering og sterk krone

  5. Nordic Securities-gründernes forsvarer slår tilbake mot Økokrim