Konkurranseekspert: – Overraskende at de er så lite i tvil

Konkurransetilsynets varsel om rekordgebyr får ekspertene til å klø seg i hodet, og nøkkelordet er «formålsovertredelse»: – Normalt snakk om kartellvirksomhet.

  • David Bach
  • Svein Olav Sæter
Publisert:

De største dagligvarekjedene i Norge ble tirsdag varslet om over 20 milliarder kroner i gebyrer som følge av det Konkurransetilsynet ser på som ulovlig prissamarbeid.

Konkurransetilsynets foreløpige vurdering er at samarbeidet utgjør en formålsovertredelse, og at det bør ilegges overtredelsesgebyr, skriver de i tirsdagens pressemelding.

De tre kjedene varsles om at de ilegges følgende gebyrer:

  • Norgesgruppen ASA ilegges et gebyr på 8,8 milliarder kroner
  • Coop Norge SA ilegges et gebyr på 4,8 milliarder kroner
  • Rema 1000 AS ilegges et gebyr på 7,4 milliarder kroner

NHH-professor og konkurranseekspert Øystein Foros sier han er noe overrasket over varselet, og særlig bruken av ordet «formålsovertredelse».

Les også

Konkurransedirektør avfeier kritikk: – Kjedene visste hvor grensen gikk, men valgte likevel å tråkke over den

NHH-professor Øystein Foros er overrasket over at Konkurransetilsynet vurderer forholdet som «formålsovertredelse».

– Fra det jeg ser av tilsynets pressemelding er det tilsynelatende avgjørende for botens størrelse at Konkurransetilsynet vurderer forholdet som en formålsovertredelse. Det er en ekstremt viktig formulering, sier Foros.

Hardeste virkemiddelet

En formålsovertredelse, omfattet av paragraf 10 om konkurransebegrensende samarbeid, gjelder de aller mest alvorlige bruddene som åpenbart ikke har noen annen virkning enn å være konkurranseskadelige, forklarer NHH-professoren.

– Det er det hardeste virkemiddelet Konkurransetilsynet kan gå til, og de må være veldig sikre for å bruke det.

– For meg er det litt overraskende. Når vi snakker om formålsovertredelse, så er det normalt enten snakk om ren kartellvirksomhet, direkte prissamarbeid eller markedsdeling, «du er i Bergen og jeg er i Oslo», for eksempel. For meg er det overraskende at de går for formålsovertredelse når det handler om prisjegervirksomheten.

Avtalen om bransjenormen ble inngått i 2010 i samarbeid med Forbrukertilsynets forløper Forbrukerombudet. Konkurransetilsynet hadde den gang ingen innvendinger.

Les på E24+

Kommentar: Kjedene vil aldri godta slike gebyrer uten kamp

– Krangelen gikk i utgangspunktet ut på hvem som kunne reklamere om å være billigst. Da laget de en bransjenorm for hva som skulle til for å kunne si at de var billigst. Der ble det også avtalt en norm for hvordan de kunne overvåke priser i konkurrentenes butikker, sier Foros.

Han understreker at det har skjedd en del siden den gang, ikke minst teknologisk.

– Nå er det mest sannsynlig billigere for dem å scanne hele butikken enn enkeltvarer, fordi prislappene i stor grad er digitale og nærmest sentralt styrt.

Les også

Nybø om dagligvaregebyrene: – Alvorlig hvis det stemmer

– Må ha en bedre forklaring

Foros under seg også over hvorfor Konkurransetilsynet ikke har tatt grep tidligere, dersom de så at prisjeger-ordningen kunne være problematisk.

– Da bankene snakket åpent om hva de ville gjøre med rentene i 2018, gikk Konkurransetilsynet ut med en kronikk og advarte om at slik signalisering kunne være lovbrudd. Hvorfor gjorde de ikke det i denne saken tilbake i 2010 eller 2012? Hvis dette er formålsovertredelse, så burde vel Konkurransetilsynet sett det allerede da, siden bransjenormen var kjent for tilsynet, sier han.

– Dette gebyret går inn på EU-topplisten i størrelse, og da handler det stort sett om ren kartellvirksomhet, og åpenbare praksiser som er konkurranseskadelige. Ut fra det vi vet nå er det vanskelig med den avtalen som var, å se at dette er det. Så de må ha en bedre forklaring enn det som står i pressemeldingen.

Til sammenligning la EU i 2016 til grunn at de største lastebilprodusentene i Europa i 14 år hadde drevet med kartellvirksomhet, og ila dem en samlet bot på over 27 milliarder kroner.

Jussprofessor Erling Hjelmeng

Foros får støtte av UiO-professor Erling Hjelmeng, som også reagerer på gebyrets størrelse. Hjelmeng har tidligere bistått Norgesgruppen med rådgivning.

– Jeg synes jo dette er overraskende høyt. Både fordi jeg har problemer med å se på dette som en formålsovertredelse, og også fordi Konkurransetilsynet har vært løpende orientert, sier Hjelmeng, som påpeker at EU-domstolen i to saker tidligere i år eksplisitt har sagt at formålskategorien skal tolkes snevert.

Les også

Virke reagerer på varsel om milliardgebyr

Sammenligner med bensinstasjon-samarbeid

Hjelmeng bruker tilsynets gransking av drivstoffmarkedet som eksempel.

Tilsynet avsluttet i fjor etterforskningssaken mot Circle K og YX, etter at selskapene gikk med på å avslutte praksisen med publisering av veiledende listepriser for drivstoff på sine nettsider.

Bakgrunnen for etterforskningen var en mistanke om at Circle K og YX samarbeidet om fastsettelse av drivstoffpriser. Mistanken gikk ut på at publisering av veiledende listepriser la til rette for parallelle nasjonale pumpeprisløft.

– Når Konkurransetilsynet avslutter saken i drivstoffmarkedet med å bekrefte avhjelpende tilsagn, er det også overraskende at de slår til med en rekordbot her, sier Hjelmeng.

– Jeg tror skaden for forbrukere er større som følge av prissignaliseringen i drivstoffmarkedet enn det som kan tilskrives prisjegeravtalen. Men at konkurransen i dagligvaremarkedet kunne fungert bedre tror jeg ikke det er tvil om, det skyldes riktignok neppe prisjegeravtalen, sier Hjelmeng.

Les også

Riksrevisjonen om Equinor-styringen: – Departementet har vært for lite opptatt av lønnsomhet

Publisert:
Gå til e24.no

Her kan du lese mer om

  1. Konkurranse
  2. Konkurransetilsynet
  3. Prissamarbeid

Flere artikler

  1. Konkurransetilsynet varsler 21 milliarder i gebyrer til Norges største dagligvarekjeder

  2. Prisjegeravtalen legges død – Rema og Coop avslutter også samarbeidet

  3. Konkurransedirektør avfeier kritikk: – Kjedene visste hvor grensen gikk, men valgte likevel å tråkke over den

  4. Ingen personlig straff til Verisure og Sector Alarm etter gigantgebyr

  5. Norgesgruppen sier opp avtale – utestenger Coop og Remas prisjegere