Boca Chica pleide å være et nærmest urørt paradis.
Så kom SpaceX med løfter om økonomiske muligheter og ga lokale myndigheter stjerner i øynene.
Men beboere og miljøvernere er bekymret for kostnadene.
E24 i Silicon Valley

Stjernebasen

  • Linn Kongsli Hillestad
  • Pete Kiehart (Foto)
Publisert:

BOCA CHICA (E24): For 18 år siden kjøpte Rob og Boanne Avery drømmehjemmet. Et ett-etasjes mursteinshus i en bitteliten landsby helt sørøst i Texas, like ved grensen mot Mexico. Sjøutsikt fra hagen og kort gangavstand til stranden gjorde det lille paradiset komplett.

Området var fredelig, nærmest øde. Om kveldene kunne coyotene komme snikende rundt hushjørnet. Et utall fuglearter hekket like ved. Nærmeste offentlige bebyggelse var over tre mil unna, i byen Brownsville.

– Planen var å avslutte pensjonisttilværelsen vår her og senere gi hjemmet videre til de to sønnene våre, så de kunne nyte det, sier Rob Avery.

– Men nå vet jeg ikke om det kommer til å skje.

STRANDIDYLL: Rob og Boanne Avery sitter ved utsiktsposten sin, hvor de ser utover sjøen. I bakgrunnen, bak gjerdet, er Elon Musks hus.

Det var i 2014 at idyllen begynte å slå sprekker i Boca Chica. Etter flere års vurdering av ulike lokasjoner, annonserte Elon Musks romfartsselskap SpaceX at de ville etablere en privat oppskytingsbase. Det ville skape 500 arbeidsplasser i området, anslo de.

Da hadde myndighetene i Texas allerede endret loven så selskapet kunne stenge den offentlige stranden når de skulle skyte opp romraketter, og de hadde gitt selskapet visse unntak for erstatningsansvar og en incentivpakke på 30 millioner dollar, ifølge Wall Street Journal.

I 2018 tok byggearbeidene til for alvor, og året etter skrev Business Insider at selskapet forsøkte å kjøpe ut hele den nærliggende landsbyen. Tre ganger markedsverdi skulle beboerne få, ifølge et skriftlig tilbud fra SpaceX.

De skrev at utvidelsen av romfartsaktiviteter ville gjøre det stadig mer utfordrende å minimere forstyrrelser for innbyggerne i landsbyen.

Tilbudet var endelig, og huseierne fikk to uker på å bestemme seg.

Men mange av naboene, inkludert Rob og Boanne Avery, mente verdsettelsen av hjemmene deres var helt feil fordi det uavhengige takstselskapet angivelig ikke tok hensyn til husenes beliggenhet – bare steinkast fra sjøen.

– I realiteten var tilbudet en tredjedel av hva det vil koste å erstatte det vi har, sier Avery.

Etter at de avslo å selge huset, opplevde de at situasjonen ble dyster. De følte seg truet til å forlate området, og hevder SpaceX-ansatte kom forbi og ga dem stygge blikk.

Livvakten til deres nye nabo, Elon Musk, truet med å ringe selskapets sikkerhetsvakt da de hadde besøk av tyske journalister, påstår Rob Avery.

– De har prøvd alt for å få oss bort, sier han.

Vil lage en by

Ekteparet Avery er ikke alene om å føle at det ikke lenger er rom for dem i landsbyen i Boca Chica. Flere beboere har fortalt lignende historier til amerikanske medier, deriblant Wall Street Journal.

En kvinne opplevde at en SpaceX-ansatt brøt seg inn i leiehuset hennes og sov over der. Andre hevder de er blitt forfulgt av sikkerhetspersonell. Avfall fra mislykkede testoppskytinger er blitt spredt utover, og når rakettene har eksplodert, er noen av naboenes vinduer blitt knust.

Ingen i SpaceX er tilgjengelige til å kommentere saken.

– Som du kan forestille deg, er dette en utrolig krevende tid for teamet, skriver en ansatt i selskapets presseteam i en e-post.

Elon Musk har imidlertid antydet at den nåværende utbyggingen i Boca Chica bare kan være begynnelsen.

– Skaper byen Starbase, Texas, skrev han på Twitter i begynnelsen av mars.

Senere samme måned skrev han:

Det er foreløpig uklart hvorvidt den profilerte bedriftslederen – som denne uken ble kåret til «årets person» av to forskjellige publikasjoner – vil gå videre med byplanene. Men han skriver at Starbase vil vokse med flere tusen personer de neste par årene.

Kanskje kan også romturister valfarte hit for å reise til Mars en gang i fremtiden.

Lokalmyndighetene i Cameron County, fylket som omfatter Boca Chica, har tidligere sagt til Los Angeles Times at Musk har luftet ideen om å innlemme landsbyen i en ny by, men ikke levert inn det nødvendige papirarbeidet for å starte prosessen.

Samtidig gjennomgår det amerikanske luftfartstilsynet Federal Aviation Administration (FAA) SpaceX’ omfattende planer for videre utbygging i området.

De innebærer en oppskytingsrampe for Starship, som skal bli verdens største romrakett, over 120 meter høy og ni meter i diameter. I tillegg vil de blant annet oppføre en kraftstasjon som kan forsyne 100.000 boliger med elektrisitet, samt avsaltingsanlegg, integrasjonstårn og en solcellepark.

Det anslås at veien ut til området – og den offentlige stranden – må stenges 800 timer i året, over dobbelt så mye som nå.

I dag er byggeaktiviteten hektisk og preger hele området.
Fra den offentlige stranden til den lille landsbyen, hvor bare ni av de opprinnelige beboerne er igjen.
Husene deres, i umalt murstein, skiller seg fra resten, som er malt grå, svarte eller hvite.

Det er husene SpaceX har kjøpt opp for sine medarbeidere, forklarer Maria Pointer, som gir E24 en omfattende dagsomvisning av området.

Hun og ektemannen var nærmeste naboer til produksjonsverftet, hvor to raketter i metall nå majestetisk reiser seg, men de solgte huset sitt til SpaceX for et par år siden og flyttet noen mil unna. Nå er Pointer blitt en slags SpaceX-influencer, som filmer og sender direkte på sosiale medier under navnet Starship Boca Chica.

Hun er ikke alene om å bygge en slags karriere av å følge selskapet.

Les også

Tesla-spekulanten

På en parkeringsplass rett over veien for SpaceX’ oppskytingsbase står en ung kvinne med sjokkrosa halstørkle oppstilt foran en bil og snakker opprømt inn i et kamera.

– Hva er det som skjer oppe på toppen av oppskytingsplattformen akkurat nå? Ser dere at noe har begynt å bevege seg der oppe?

SENDER DIREKTE: Jessica Kirsh er SpaceX-fan og snakker med YouTube-følgerne sine om aktiviteten på området. Innimellom kan det bli litt ensformig, medgir hun.

Jessica Kirsh er opprinnelig fra Arizona, men etter oppskytingen av raketten Starship SN10 i mars, følte hun at «en lasso rundt livet trakk henne mot Texas». Hun samlet inn penger til en bobil og kjørte til den nærliggende byen Brownsville.

Her bor hun på en campingplass og pendler inn til Boca Chica for å sende live fra SpaceX på YouTube.

– Jeg vil inspirere unge mennesker til å omfavne naturfag og matematikk og alt som folk kaller nerdete. Det kan være sexy også, sier hun entusiastisk.

Les også

Elon Musk er den første med formue på 300 milliarder dollar

Kirsh har alltid vært opptatt av teknologi, men hun brydde seg ikke stort om romfart før for et par år siden. Nå har hun rett under 8.000 abonnenter på YouTube-kanalen sin, ikke nok til å leve av – ennå, i hvert fall.

– Men det er i ferd med å bygge seg opp et miljø, sier Kirsh, som håper livestreamingen hennes kan oppfordre flere romfartsinteresserte til å ta turen til Boca Chica.

Allerede valfarter turister til området for å ta selfier foran rakettene.

«SMIL»: Tyske Niko Weh og polske Gosia Tyczynska poserer foran en romrakett.

De fleste av dem E24 møter, har tatt turen litt tilfeldig, fordi de var i nærområdet. Halvannen mil unna holder noen av de mer hardbarkede entusiastene til.

«Noahs ark»

Et enkelt treskilt med påskriften «Rocket Ranch» er satt opp ved hovedveien. Vi tar av og følger en humpete grusvei frem til en port. Anthony F. Gomez åpner og geleider oss inn til en campingplass, satt opp rett etter begynnelsen av pandemien.

Selv kom Gomez hit første gang som turist i februar, men han «ble forelsket i stedet» og bestemte seg for å flytte hit fra Miami.

Nå er han med å drive campingplassen sammen med David Santilena, som eier stedet.

Gomez mener SpaceX er det «mest fantastiske» som skjer i verden akkurat nå, og ser på romrakettene deres som en slags Noahs ark. En mulig redning for menneskeheten fordi de kan muliggjøre at vi etablerer oss på andre planeter.

– Folk snakker om at dette er et romkappløp for milliardærer. Det mener jeg er tull. Det er kjøretøyet, og hvordan det skal brukes, som er viktig, sier han.

«ROMBUSS»: Anthony F. Gomez foran bussen de holder på å sette i stand for å frakte grupper til utsiktspunktet hvor de ser prøveoppskytingene.

På Rocket Ranch ønsker de ikke å være «noe Marriott eller Hilton», de vil bygge et romfartsmiljø. Derfor oppfordrer de gjerne SpaceX-ansatte til å komme innom på fritiden, etter jobb. Noen av dem bor der også.

Nylig åpnet de en utendørs paviljong hvor de avholder spesielle arrangementer, og de har et eget utkikkspunkt hvor de tar med seg grupper på opptil 50 personer for å se på når rakettene skytes opp. En del av området skal etter planen dekkes med rød kompost, så det ser ut litt som på Mars.

– Det er virkelig som et samlingspunkt for folk som bryr seg om dette, sier Gomez.

Les også

Juks og bedrag i Silicon Valley

Én av de nåværende gjestene er Charlie Megan, som tidligere jobbet for SpaceX. Så fant han ut at ingen bygger den infrastrukturen som kan trengs den dagen en av selskapets raketter skulle klare å lande på Mars.

Derfor sa han opp stillingen sin i romfartsselskapet.

Nå jobber han og seks andre blant annet med å bygge prototyper på Mars-biler, forteller han, og viser frem en 3D-printet modell på et kjøretøy, som minner om dem man kan se i gamle romfartsfilmer.

ROM-KJØRETØY? Charlie Megan viser frem en modell av en bil han håper en gang i fremtiden kan benyttes på Mars.

Denne typen entreprenørvirksomhet ser de mye av nå, som en direkte følge av SpaceX, opplyser daglig leder Josh Mejia i Brownsville Community Investment Corporation, en organisasjon som jobber for å skape jobber i området.

Han forteller at romfartsselskapet har «åpnet slusene».

I tillegg til 1500 SpaceX-ansatte, har det kommet til en rekke gründere, og det etableres nye restauranter og bygges ut ny infrastruktur, som for eksempel bredbånd.

– Det er litt som når Elon Musk tvitrer om en spesiell kryptovaluta og alle hopper på, sier Mejia.

Josh Mejia er basert i Brownsville, en tidligere handelsby som hadde sin storhetstid for mange tiår siden.
Byen har en fattigdomsrate på 31,2 prosent. Mange av bygningene er forfalne og forlatt.
Nå bygges det nytt innovasjonssenter, og det finnes flere trendy restauranter.

Mejia og hans team jobber nært med Elon Musks stiftelse, som har donert 20 millioner dollar til skoler i fylket og ti millioner dollar til revitalisering av Brownsville sentrum.

Av disse har Brownsville Community Investment Corporation fått to millioner dollar, men Josh Mejia sier de likevel prøver å forholde seg nøytrale til SpaceX, fordi de representerer mennesker med ulike syn på selskapet.

– Men jeg mener alle i samfunnet bør engasjere seg i hva slags vekst de ønsker, sier han.

HYLLES: Et veggmaleri av Elon Musk midt i Brownsville sentrum. Milliardæren har donert titalls millioner dollar til området.

Hadde det ikke vært for SpaceX, mener Mejia, hadde området klart seg langt dårligere gjennom pandemien. Nå har inntektene fra salgsskatter økt to år på rad, stikk motsatt av det som var forventet.

Men veksten er kanskje aller mest synlig i boligmarkedet, som i snitt har steget med over 40 prosent. I selve landsbyen er verdivurderingene tredoblet.

Fuglene forsvinner

I 2018 kjøpte ekteparet Ray Purifoy og Guadalupe Rodriguez en tomt litt oppi veien fra Rocket Ranch. De var egentlig ikke klar over at de var så nære Space X, men kan se oppskytingene fra sitteplassen deres ved bredden av Rio Grande.

Når rakettene eksploderer, er det som et stort fyrverkeri, forteller Ray Purifoy.

Hverken han eller kona har noe sterkt syn på romfartsselskapet halvannen mil unna.

UTRADISJONELT: Ray Purifoy og Guadalupe Rodrigue har bygget et krypinn over bobilen sin, som de planlegger å reise rundt i hver sommer når pandemien er over.

– Men det som er bra med SpaceX, er at verdien på tomten definitivt vil ha økt hvis vi skulle bestemme oss for å selge en dag, sier Purifoy, som ikke har noen umiddelbare planer om det.

På nabotomten skal det oppføres et hus på over 800 kvadratmeter, forteller de.

Den lokale aktivisten Patrick Anderson er bekymret for om utbyggingen og de økte boligprisene vil presse folk ut av hjemmene deres.

– Økonomiske konsekvenser er sjelden likt fordelt, sier Anderson, som jobber for organisasjonen Save RGV (en forkortelse for Rio Grande Valley).

De er ikke imot SpaceX, understreker han, men de jobber for at selskapet skal holdes ansvarlig for mulige konsekvenser av den massive utbyggingen.

Som situasjonen er i dag, er SpaceX i hovedsak fritatt for økonomisk kompensasjon for eventuelle skader, og Anderson etterlyser analyser av hvordan oppskytingen av de enorme romrakettene kan skade infrastrukturen i området, for eksempel den nærliggende havnen.

– Vi snakker om milliarder av dollar med infrastruktur som kan bli påvirket, sier Anderson.

De er også kritiske til at veien ut til stranden stadig vekk stenges og frykter for hva slags konsekvenser den enorme utbyggingen vil ha for områdets dyreliv og fuglearter.

Stephanie Bilodeau løfter kamerastativet over skulderen og krysser veien.
Bilodeau har undersøkt fuglebestanden på Boca Chica siden 2015.
Da var det fugler overalt.

– Faktisk var området rett rundt utskytningsrampen alltid et populært sted for hekking og fôring for mange forskjellige strandfuglarter, sier Bilodeau, som jobber som bevaringsbiolog for organisasjonen Coastal Bend Bays and Estuaries Programme.

I 2019, da SpaceX akselererte utbyggingen for alvor, begynte situasjonen å endre seg. I dag ser de markant færre fugler i området.

Om de har begynt å hekke andre steder, eller om de bare har sluttet å bygge reir, er det ingen som vet.

– Vanligvis er de tett knyttet til hekkeområdene sine, sier Bilodeau.

Les også

Sonya har tre jobber, men ikke råd til et ordentlig hjem

En flokk mørkegrå pelikaner svever forbi, lavt over himmelen.

Området ligger rett ved et naturreservat og er unikt for fugleliv, med enorme tidevannssletter og flere ulike habitat, ifølge bevaringsbiologen.

– Det er egentlig ingen andre områder som ligner. I hele landet, sier Bilodeau.

Hun er bekymret for områdets fremtid hvis SpaceX får godkjent alle planene sine.

– Det er umulig å forestille seg hvordan det vil bli her, med konstante prøveoppskytinger, sier hun.

VIL IKKE SELGE: Med mindre Rob og Boanne Avery får nok til å kjøpe seg noe tilsvarende et annet sted, blir de boende i strandhuset sitt.

Rob og Boanne Averys hjem er såpass langt unna oppskytingsområdet at de foreløpig ikke plages av støy når de bor i strandhuset, hele vinterhalvåret.

Den siste tiden har de opplevd at situasjonen i landsbyen har bedret seg. Det er blitt roligere, og SpaceX-ansatte behandler dem mer respektfullt.

Hver dag rusler de ned på stranden, hvor de går på tur og samler skatter som skjell og fiskeartefakter, som de pynter huset sitt med.

Ekteparet vil ikke selge før SpaceX punger ut det de mener er eiendommens reelle verdi.

– Vi håper at ting fortsetter å bli litt bedre enn det de er nå, sier Rob Avery.

– Og hvis de ikke er villige til å kompensere oss for hva hjemmet vårt er verdt, så håper vi de vil la oss være i fred og fortsette med pensjonisttilværelsen vår.

Les mer av E24s USA-dekning her.

Publisert:
Gå til e24.no

Her kan du lese mer om

  1. E24 i Silicon Valley
  2. Texas
  3. Romfart
  4. Teknologi
  5. Elon Musk
  6. Starship
  7. SpaceX

Flere artikler

  1. Bezos’ romfart-selskap tapte søksmål etter Musks måne-kontrakt

  2. Betalt innhold

    Tok med sønnen ut i verdensrommet: – En opplevelse som endret livet

  3. Betalt innhold

    Rockegründeren: - Vi prøver å bli best i verden

  4. Betalt innhold

    Norske gründeres beste tips: Slik lykkes du i USA

  5. Betalt innhold

    Cyber-krigeren